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英伟达的惊人举措:开源AI芯片设计

2017-10-11 23:45 云头条

开源已彻底革了软件界的命。不过,硬件界依然“固若金汤”,离开放还有很远的距离。作为全球领先的图形芯片生产商,英伟达决心要改变这种现状。最近它做出了一项革命性的举措,势必将重塑硬件芯片行业格局。英伟达开源了旨在驱动运行深度学习的AI芯片中一款芯片的设计,首开行业之先河。


由于近些年来纷纷涌现出像人工智能和大数据这些数据处理密集型技术,一大批新的AI芯片生产商加入了这场混战。英特尔、AMD和英伟达这些大玩家也相应提升各自的硬件能力。就英伟达而言,在单单近三年,它已呈现出前所未有的发展势势,市值更是疯增了10倍。


为什么走开源道路?


这一切提出了一个问题。英伟达的这项举措出于什么动机?这家公司明明已经取得了惊人的发展势头,为何还要向开源社区发布其知识产权?英伟达自动驾驶汽车的副总裁迪普塔拉(Deepu Talla)给出了答案。塔拉表示,全球市场对计算密集型芯片的需求会呈井喷式增长,光靠英伟达一家公司满足不了这种旺盛的需求。他认为,一旦物联网设备开始变得主流起来,对这类芯片的需求就会“火力全开”。而通过向开源社区发布芯片设计,英伟达希望AI芯片生产商们帮助弥补需求方面的这个缺口。因而,许多公司可以加快生产针对特定应用领域的AI芯片的进程。英伟达生产的芯片目前锁定汽车、机器人和无人机这三大领域。它期望小规模的芯片生产商利用其开源设计,满足市场对监控摄像头和医疗设备的需求。


打造生态系统


然而,这只是整幅版图的其中一块。英伟达计划逐渐而又稳步地打造一个庞大的生态系统,到时大量的设备使用其技术。等到其他芯片生产商使用其芯片设计技术,英伟达计划再促进其另外软硬件的销售量。这种硬件跟基于英伟达开源的设计技术的芯片协同运行效果最佳。


密歇根州立大学教授Mi Zhang(http://www.egr.msu.edu/~mizhang/)认为,这是英伟达的明智之举。他表示,使用英伟达的技术来研发自己的AI芯片对初创公司来说有着莫大的诱惑力。它们不仅可以省下大笔的研发费用,能够在更短的时间内进入市场意味着创收速度快得多。同时这么做的话,这些公司就能够确保与英伟达的产品(包括软硬件)兼容。Zhan以开发助听器为例:尽管使用最佳的深度学习软件来消除噪音,但运行速度很慢的硬件导致结果差强人意,他进一步强调了这一举措的重要性。


英伟达已向开源社区发布了名为深度学习加速器(DLA)的芯片模块的设计,该芯片模块用于自动驾驶汽车及相关技术。这款芯片将是英伟达用来支持丰田自动驾驶汽车的DriveX计算机的一个重要部件。


英伟达的这一最新举措已促使诸如英特尔之类的大牌芯片生产商认真考虑如何采取对策。英特尔最近已斥资150亿美元收购了为自动驾驶汽车生产芯片和摄像头的以色列科技公司Mobileye。现在英特尔将做出怎样的回应值得我们拭目以待。


 
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