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华为加入AI芯片战,进攻之前,先修阵地|焦点分析

2018-10-10 21:40 梁风

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AI芯片的竞争变得更加激烈,有技术实力的巨头都不会置身事外。



文 | 梁风


科技巨头们纷纷加入了AI芯片的竞争,最新的一家是华为。

在今天的全联接大会上,华为首次披露完整的AI战略,并发布两款AI芯片。不同于百度被调侃为PPT芯片的昆仑芯片,这两款芯片给出了明确的面世时间。

并非大转型,华为推AI芯片更像是修筑阵地

今天华为发布的两款AI芯片分别是昇腾910和昇腾310,均采用达芬奇架构,前者7nm制程,半精度算力达到256 TFLOPS,是迄今单芯片计算密度最大的芯片,比目前最强的NVIDIA V100高出一倍,将在明年2季度上市,在华为云上推出;后者12nm制程,是低功耗芯片,最大功耗只有8W,可用于智能手机、智能附件、智能手表等设备,现在已经量产。

华为副董事长、轮值董事长徐直军接受采访时表示,华为两款AI芯片均不会单独对外销售,而是以芯片为基础研发的模组、一体机、加速卡等产品销售。

徐直军还称,这些并不是华为在转型。在华为内部,最讨厌两个字,就是转型。什么叫转型,是从一个战略转到另一个。华为没有这么做,华为没有转型,只是在前进。

这是徐直军的一个态度,保持跟华为整体风格的一致。但我们从实际情况分析,也可以得出同样的结论:华为在AI芯片上有所进展,但不意味着大转型。

这两款芯片中,一个是面向终端,一个是面向云端。

面向终端的AI芯片中,其实华为之前就已经发布过。2017年9月2日,华为发布了麒麟970,在手机芯片中集成了人工智能专用NPU神经网络单元。今年9月,又推出第二代AI手机芯片麒麟980。

今天发布的310同样应用于智能终端,只不过是单独的AI芯片,没有集成在其他芯片当中。随着手机行业红利见顶,硬件巨头都在考虑向其他方向的业务延伸,手机之外的家电是显见的方向,这些智能设备将是310芯片的用武之地。

而910芯片是面向云端。从规格上来说,这是在对标英伟达的GPU,徐直军称其单芯片计算密度最大,比目前最强的NVIDIA V100算力高出一倍。

在中国市场,推出云端AI芯片的只有华为和百度。百度7月发布了昆仑芯片,号称业内设计算力最高的AI芯片,量产时间尚未可知,有媒体报道称将在明年年初流片,也就是说样片尚未生产出来。华为给出了明确的时间,在明年二季度。

当下AI芯片市场,目前占主导地位的依然是英伟达。AMD其次,谷歌的TPU今年刚刚尝试商业化。

虽然推出了云端AI芯片,但华为不具备可以PK英伟达的实力,短期内也不具备大举进攻市场的可能性,纵然此前曾传出微软数据中心要采用华为的AI芯片。从华为的表态来看,眼下兴许也尚未有这样的野心。

华为的AI芯片,路数可能会跟麒麟芯片一样,作为一个特色和卖点,用于加强自己产品,而非对外发售,来跟高通、联发科抢占市场。当真进入这个市场竞争,成本效益上未必划算。同理,华为的910 AI芯片眼下也不是要跟英伟达竞争,而是加强云端的业务,来吸引更多的开发者。这对华为而言,是一个更务实的选择。

总的来说,华为丰富了自己的产品矩阵,在AI芯片这一环上,终端上提供了更丰富的选择,云端则填补了一个空白。至于称华为由此完成了一次大的转型,则有些言过其实了。

但作为一个巨头而言,在一些核心技术上进行储备,未雨绸缪,是有远见的做法。AI芯片将是日后在云端、终端的竞争中都必不可少的一项武器,如果不提前在武器库里备好,日后就要向别人购买军火,而且还将面临产品线竞争力落后的局面。华为需要先把AI芯片的阵地修筑起来。

AI芯片玩家们暗自较劲

AI芯片的话题在今年火热起来。除了老牌玩家英伟达、AMD、高通、谷歌之外,苹果、Facebook、阿里、百度、华为也都纷纷入场。甚至体量要小得多的华米科技,也发布了首款可穿戴AI芯片。

当前的市场当中,巨头玩家大致可以分为两种,一种是传统芯片厂商,这些不作为讨论重点,他们享有更深的技术储备和先发优势;一种是硬件巨头或互联网巨头,这些玩家有终端应用的搞终端AI芯片,比如苹果、小米;有云业务的搞云端AI芯片,比如华为、阿里、谷歌、百度。

在以上这些巨头中,除了英伟达这样的芯片厂商和谷歌之外,有实力、有规划凭借AI芯片单独挣钱的玩家尚未出现。这些巨头研发AI芯片,是为了加强已有的业务,同时也为未来潜在的机会,保留一张竞争的门票。

近期,掀起AI芯片舆论热潮的是苹果秋季发布会,A12仿生芯片成为新款iPhone的最大亮点。苹果是一家善于搞技术创新、产品创新的公司,但到现在也有些黔驴技穷。我们可以这样认为,在iPhone上,要搞出来真正匹配市场需求的更“轻盈”的创新(比如双摄)已经很难,于是开始拼偏“硬”的芯片。

当前,最核心的硬件依然是手机和PC,在这些硬件基础形态和市场地位未发生巨变的前提下,科技巨头们只能越来越多地拼更底层的技术。于是,华为和苹果都在手机的AI芯片上下注。苹果有A12 ,华为有麒麟980。

此外,三星研发了NPU,小米也声称在研AI芯片。出货量巨大的手机巨头有应用场景之便,也可收节省成本之利。不过,对他们而言,拥有AI芯片,更重要的是保证产品的竞争力。在华为、苹果掀起了AI芯片的竞争后,AI芯片将逐渐成为中高端智能机的标配。

除了在手机上死磕之外,华为还有两个选择,正好分别对应上述两个芯片的发布。一个是从手机向外辐射到其他的智能硬件,310芯片就是瞄准了这个方向,在C端的市场里刨食。

另一个方向是转向B端,对应910芯片的发布。随着C端容易做的生意越来越少,一众科技巨头在转向B端市场。而云计算正是B端的一大市场。

无论是华为的910,还是阿里的AI芯片,都是面向云端。谷歌的TPU考虑商业化,最早也是从云端入手。这是一种更务实更聪明的选择,既可以巩固既有的业务,也不必卷入激烈的市场竞争中。在英伟达、AMD的竞争下,单独售卖AI芯片营收上未必上算,而且还会丧失自己的特色和拥有AI芯片的优势。

AI芯片的竞争变得更加激烈,有技术实力的巨头都不会置身事外。AI芯片正在逐渐成为终端和云端的标配,成为未来竞争的必备武器。在终端(手机)AI芯片上,华为领先了,还在持续进攻;在云端AI芯片上,华为也得保证不落后。



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